Tuataras, los reptiles «fósiles vivos

Esta isla Hermanos tuatara es una de las dos únicas especies de tuataras vivas hoy en día. Este tuatara de Brothers Island es una de las dos únicas especies de tuataras vivas en la actualidad. Foto © Mint Images Frans Lanting / Getty Images. por

Tuatarasare es una rara familia de reptiles restringida a las islas rocosas de la costa de Nueva Zelanda. Hoy en día, los tuatara son el grupo de reptiles menos diverso, con sólo una especie viva,Sphenodon punctatus; sin embargo, fueron una vez más difundidos y diversos de lo que son hoy en día, abarcando Europa, África, Sudamérica y Madagascar. Hubo una vez hasta 24 géneros diferentes de tuataras, pero la mayoría de ellas desaparecieron hace unos 100 millones de años, en el medio Cretaceous period, sin duda sucumbiendo a la competencia de dinosaurios, cocodrilos y lagartos mejor adaptados.

Los Tuatara son reptiles nocturnos de los bosques costeros, donde se alimentan de huevos de aves, pollos, invertebrados, anfibios y pequeños reptiles. Debido a que estos reptiles son de sangre fría y viven en un clima fresco, las tuataras tienen tasas metabólicas extremadamente bajas, creciendo lentamente y logrando una impresionante expectativa de vida. Sorprendentemente, se sabe que las tuataras hembras se reproducen hasta los 60 años de edad, y algunos expertos especulan que los adultos sanos pueden vivir hasta 200 años (cerca de algunas grandes especies de tortugas). Al igual que con otros reptiles, el sexo de las crías de tuatara depende de la temperatura ambiente; un clima inusualmente cálido da como resultado más machos, mientras que un clima inusualmente frío da como resultado más hembras.

El rasgo más extraño de las tuataras es su «tercer ojo»: un punto sensible a la luz, situado en la parte superior de la cabeza de este reptil, que se cree que desempeña un papel en la regulación de los ritmos circadianos (es decir, la respuesta metabólica de los tuataras al ciclo día-noche). No es simplemente un parche de piel sensible a la luz solar -como algunas personas creen erróneamente-, esta estructura en realidad contiene un lente, una córnea y una retina primitiva, aunque sólo está conectada de manera suelta con el cerebro. Un escenario posible es que los antepasados últimos de los tuatara, que datan del período Triásico tardío, en realidad tenían tres ojos en funcionamiento, y el tercer ojo se degradó gradualmente a lo largo de los eones hasta convertirse en el apéndice parietal de los tuatara modernos.

¿Dónde encaja el tuatara en el árbol evolutivo de los reptiles? Los paleontólogos creen que este vertebrado se remonta a la antigua división entre lepidosaurios (es decir, reptiles con escamas superpuestas) y archiosaurios, la familia de reptiles que evolucionó durante el período Triassic en cocodrilos, pterosaurios y dinosaurios. La razón por la que el tuatara merece su epíteto de «fósil viviente» es que es el amniota más simple identificado (vertebrados que ponen sus huevos en tierra o los incuban dentro del cuerpo de la hembra); el corazón de este reptil es extremadamente primitivo comparado con el de las tortugas, serpientes y lagartos, y su estructura cerebral y postura recuerda a los antepasados últimos de todos los reptiles, los anfibios.

Características clave de Tuataras

  • crecimiento extremadamente lento y bajas tasas de reproducción
  • alcanzar la madurez sexual entre los 10 y los 20 años de edad
  • cráneo diapside con dos aberturas temporales
  • ojo» parietal prominente en la parte superior de la cabeza

 

 

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